Fra Svaneke til Scale-up: Én af årtiets mest omtalte iværksættere gør status

Johan Bülow har gjort dét, rigtig mange iværksættere drømmer om. Han har taget turen fra idé til virkelighed og er blevet én af årtiets mest omtalte iværksættere i Danmark. Det skyldes først og fremmest hårdt arbejde, søvnløse nætter, og så har han om nogen været med til at rykke hele opfattelsen af, hvad lakrids også kan være. Vi har mødt ham til en status og forudsigelser om, hvad fremtiden byder på.

Af Alex Randrup

Selvom Johan Bülow for få år siden solgte 75 pct. af sit lakridsimperium til den svenske kapitalfond Valedo Partners, der også har købt Joe & The Juice, er ambitionerne intakte hos den bornholmske iværksætter. Han arbejder fortsat med at udvikle og promovere lakridserne, der bliver fremstillet på en fabrik i Avedøre Holme uden for København.

Nu er planen, at lakridserne skal slå igennem på det globale marked. Nye markeder skal erobres med flagskibsbutikker i Dubai, London, Paris og New York. Drømmen er, at ’Lakrids By Bülow’ bliver til et verdensomspændende brand på niveau med Bang & Olufsen.

For selvom Johan Bülow har solgt dele af virksomheden og sit navn for 470 millioner kr., bruger han stadig massevis af timer på livsværket. Fra barnsben har han lært at drive forretning – som indlejret i sit DNA, har han det med i rygsækken hjemmefra: at opbygge og drive egen business.

Jeg har været så privilegeret, lige fra jeg var ung, at min familie har haft tendens til at lave egne forretninger. Jeg har et eller andet sted aldrig rigtig troet, at jeg skulle lave andet end at stifte min egen forretning. Det kunne sagtens være blevet alt muligt andet end lakrids, men jeg tror på, at hvis man kan få lov til at pege på et eller andet i verden, som man har interesse i eller smag for, og drive sin tilværelse ud fra det, så har man fået lov til at vælge selv, og den filosofi kan jeg godt lide. Jeg arbejder stadig meget. Selv med at finde denne naturlige balance, man skal finde mellem arbejde og fritid. Jeg er slet ikke færdig med at finde den balance, men jeg er godt på vej til det,” siger Johan Bülow.

Ihærdighed, selvstændighed og kreativitet løber i årerne

Lakridseventyret startede for godt 12 år siden i et køkken på Bornholm. Johan, der er født og opvokset på Bornholm, stammer fra en familie, hvor det har været normalt at lave forretninger. Han var privilegeret, som han selv siger.

For han lærte at tænke som en iværksætter allerede som ung, og aldrig har det faldet ham ind, at han skulle lave andet, når han blev voksen. Hans mor startede sin egen grillbar, da hun var bare 16 år, og i dag er søsteren også sprunget ud som iværksætter. Emma Bülow står bag slikvirksomheden The Mallows.

Men det stod ikke skrevet i kortene, at det skulle være eksklusive lakridser, der skulle gøre Johan til én af det seneste årtis mest omtalte iværksættere. I den spæde start stod han selv, i samarbejde med kæresten, for udviklingen af produktet. Sammen kogte de lakridsen og rullede den med deres bare næver. Igen og igen. Det tager altså mere end bare et par Google-søgninger at finde frem til opskriften, der giver mere end smagen af en Gajol. Først da to erfarne herrer inden for faget kontakter parret, accelererer produktudviklingen og forretningen.

I den mellemliggende periode frem til i dag har virksomheden forladt Svaneke for at placere hovedsædet og lakridsfabrikken tæt på hovedstaden. Der er åbnet yderligere 19 forretninger i Danmark, Norge, Sverige og Tyskland.

I dag er Johan landet på den helt rigtige hylde, mener han selv. For én ting er at stå på en ølkasse og drive en lille iværksættervirksomhed. En helt anden ting er at stille sig i spidsen og lede en virksomhed med 300 ansatte. For at opbygge en virksomhed kræver hårdt arbejde. At lede 300 medarbejdere gør det samme, og i 2012 oplever Johan bagsiden af iværksætter-medaljen. Johan gik ned med stress. Det blev et afgørende vendepunkt i hans tilværelse. For første gang nogensinde måtte han tage sit liv op til revision og én gang for alle prioritere, hvad han gerne ville bruge sin tid på.

“Der er sket et sceneskift, men jeg har stadig overblikket. Jeg kender virksomheden og produkterne helt ud i krogene. I dag er jeg landet dér, hvor jeg absolut elsker at være. Hvor jeg ved, at jeg er rigtig god. Det er på mit produkt og mit brand. Jeg er kreativ direktør i dag. Der sidder jeg selv med alt ansvar over produkterne og brandet. Det gør, at jeg kan gå på arbejde hver eneste dag og gøre det, jeg synes er sjovt og det, jeg er god til”, tilføjer Johan Bülow.

Lærer udlandet at spise eksklusiv lakrids

Selvom Lakrids By Bülow har redet på en bølge i det seneste årti, så har man skulle overveje vækststrategien nøje udenfor Danmarks grænser. Hvor danskerne er kendt for hive lakrids ned fra hylderne, så står det anderledes til med de udenlandske markeder. Visse steder har man skulle lære folk at spise lakrids og den endnu sværere disciplin at genkøbe produktet.

Du får ikke folk til at give 10 euro for en dåse lakrids i Tyskland flere gange, hvis de ikke kan lide det, de får. Det er bare fakta. En stor del af det, vi sælger i Tyskland, er for eksempel chokoladeglaseret lakrids. Det gør det selvfølgelig nemmere. I vores nye butik i Dubai, som er en af de bedst performende butikker i hele koncernen i februar, har favoritten jo heller ikke været stærk salmiaklakrids. Det er primært de chokoladeglaserede varer, siger Bülow.

Samtidig har en del af vækststrategien været at skabe motivet for genkøb for de udenlandske forbrugere. Opskriften har været at bruge lakrids som en underdefinerbar differentiering af emnet sort lakrids, og på den måde stille og roligt forsøge sig med de kraftigere og mørkere produkter.

I den nye rolle som kreativ direktør har Johan Bülow brugt de sidste to år på at relancere og internationalisere virksomheden. Flere geværgreb er blevet anvendt. Et af de mere tydelige er, at Johan er fjernet fra virksomhedens navn for at simplificere brandet og indstille det til global vækst. For som han selv fortæller, foregik alt lidt mere tilfældigt, da han stiftede virksomheden. Logoet blev mere eller mindre tegnet på bagsiden af en serviet, og han har længe ville ændre navn, så det var nemmere at læse. Også for folk i udlandet.

Lakrids By Bülow har i dag 25 butikker verden over, herunder i Danmark, Sverige, Norge, Finland, Tyskland og Dubai, og sælger desuden lakrids online til hele verden. Lakrids By Bülow har passeret en milepæl ved, at halvdelen af omsætningen nu kommer fra udlandet. Den andel skal vokse i en grad, så 65 pct. af forretningen skal være funderet i udlandet i 2019.

Drop mageligheden, og overskrid dine grænser

Johan Bülow er én af de iværksættere, som medierne elsker. Lakridskongen, som han er blevet døbt, fordi han har formået at gøre en vild idé til virkelighed. Tilmed har han rykket sin idé fra at være en start-up til at være en såkaldt scale-up-virksomhed: en hurtigt voksende virksomhed, der reelt bidrager til den samlede vækst.

Det har ikke været uden knofedt og hårdt arbejde. Selv siger han, at han har været heldig, fordi hans mor har pakket ham ind i selvtillid, fra han var helt lille. Lige netop dét har gjort, at han har bortkastet mageligheden, turde fejle og have hånden på kogepladen. For med succesen følger også et hav af fejl.

Jeg har også lavet vanvittigt mange dumme fejl, skrevet forkerte tilbud, ikke holdt hvad jeg havde lovet, fordi jeg havde travlt. Én stor pærevælling. Jeg har gjort ting, jeg har været ked af. Men at sidde og sige, at jeg ville gøre mange ting om, ville også være forkert. Jeg har lært at arbejde under pres med systemet og strukturer, og de fejl, jeg har begået, har også skabt virksomheden, som den ser ud i dag. Jeg tror, at vi skal bevare den vildskab, der er i iværksætteri. Vi skal turde at lave fejl for også at kunne lave det fuldstændigt perfekte, erkender Johan Bülow.

Samtidig besidder Johan Bülow en tro på, at man i de første år skal sætte lidenskab over økonomi. Man skal være drevet af at have noget på hjerte og ikke være i tvivl om, hvad man står op til hver morgen. At tage det sure med det søde og erkende, at udfordringer og hårdt arbejde er en lige så stor del af hverdagen som den status, der også medfølger stemplet iværksætter.

Jeg oplever rigtig mange, der gerne vil være iværksættere, fordi man får lidt rockstjernestatus. Nogle gange kan jeg jo blive stoppet på gaden af folk, der gerne vil have taget billeder med mig, fordi jeg er iværksætter. Jeg tror, at der er mange, der har lyst til at udleve den drøm, men hvor det ikke er sikkert, at de har lyst til at være iværksættere med alt det, det indbærer at være iværksætter, afslutter Johan Bülow.

 

FAKTA: Tidslinje

  •       2007: Johan Bülow solgte sin første lakrids d. 7. juli fra sin første butik i Svaneke på Bornholm.
  •       2009: Johan skabte sin første »chocolate coated« lakrids.
  •       2013: Ny fabrik i Hvidovre, hvor virksomheden stadig holder til i dag. Overtog en fabrik, der tidligere havde lavet Kavli Kulør.
  •       2014: Johan Bülow blev kåret som årets leder i en alder af 30 år som den yngste hidtil.
  •       2015: Startede i Tyskland og har nu 25 ansatte, seks butikker og forhandles i 500 delikatessebutikker.
  •       2016: Svenske Valedo Partners overtog i juli 2016 aktiemajoriteten. Overtog 30. juni 2016 markederne i Norden selv.
  •       2017: Johan Bülow forlod stillingen som adm. direktør og blev kreativ direktør.
  •       2018: Åbnede den første butik uden for Europa (Dubai) og fik distributøraftaler på plads i USA, Canada, Italien, Frankrig og Island.
  •       2018 blev ligeledes første år, hvor mere end 50 pct. af omsætningen blev skabt uden for Danmark.
  •       2019: Rebranding og ekspansion.