Preben Damgaard har gjort det, mange iværksættere drømmer om. Med en forkærlighed for IT, en bror der er en dygtig udvikler og et salgstalent, der ikke er til at tage fejl af, kan man komme rigtig langt. Det er Preben Damgaard et godt bevis på. I 1984 dannede han Damgaard Data sammen med sin bror Erik Damgaard, og det skulle vise sig at blive en enorm succes. Preben har taget hele turen. Fra kældervirksomhed til et milliardsalg i et exitsalg til Microsoft. Succes har dog ofte også en pris, og det er en erfaring, Preben Damgaard har lært af og nu også giver videre til andre iværksættere.

Året er 1984, og brødrene Damgaard på hhv. 21 og 23 år står på messen Kontor & Data for at vise deres EDB-program, som er et økonomisystem, frem for interessenter. Deres stand, som er den mindst mulige, er indrettet med møbler fra Preben Damgaards ungdomsværelse, og når brødrene ikke har travlt med at snakke med potentielle kunder, sidder Erik Damgaard og videreudvikler på programmet, fordi det egentlig ikke er helt færdigt endnu.

“Der var store konkurrenter lige fra start. Vi startede Damgaard Data, lige før PC’en så sit første lys, og vi fortsatte ud fra en overbevisning om, at PC’en ville komme til at spille en stor rolle i fremtiden. Da Kontor & Data-messen var færdig, havde der været så stor opmærksomhed, at vi havde fået over 40 ordrer, hvilket var meget i en tid, hvor der ikke var så mange EDB-programmer. Der vidste vi, at vi havde fat i noget rigtigt,” siger Preben Damgaard.

Hjertebarn blev til milliardærdrøm

Det skulle han hurtigt vise sig at få ret i. Damgaard Datas økonomisystem var både lettere og mere tilgængeligt, end de andre systemer, der fandtes dengang, og det tiltrak kunderne. Med et disruption-initiativ, før begrebet endda blev kendt, fortsatte Damgaard Data i mange år med udviklingen med stor succes. Det var dog til trods for et samarbejde med IMB, der var ved at slå dem ud af kurs. I 1999 kunne selskabet kalde sig børsnoteret, men blot 55 dage efter kom der ridser i lakken. Damgaard Data lavede store nedjusteringer i selskabets forventninger, og det fik voldsom kritik. Herefter tog selskabets fremtid en drejning. I slutningen af 2000 fusionerede Damgaard Data med konkurrenten Navision, og 11 måneder senere fik de et tilbud fra et idol, de ikke kunne sige nej til.

“Jeg solgte virksomheden til Microsoft og forlod det derefter som 39-årig. Vi overvejede og diskuterede længe, om det var den rette løsning, men der var to grunde til, vi solgte: Microsoft tilbød os en præmie på 36%, hvilket er mange penge, når man er mange milliarder værd. Derudover var der dengang ingen, der var nær Microsoft. De var det uopnåelige og et absurd succesfuldt selskab, så vi blev jo nysgerrige på, hvad de kunne med vores system. Når den allerstærkeste på området kommer og siger, ‘vi vil gøre jeres program til standarden i alle verdens virksomheder’, så kunne vi ikke lade være med at spørge os selv, om vi ikke burde sælge og hoppe med på vognen,” siger Preben Damgaard.

Kunne ikke slippe iværksætteriet

I 2002 blev det endeligt, at Microsoft skulle overtage Navision, og det gav Preben Damgaard to nye titler: Milliardær og direktør i Microsoft Business Solutions. Trods succesen gik det ham dog på, at han nu var en del af en stor corporate-virksomhed. De mange år som iværksætter havde sat sig fast, og han manglede noget i sit arbejde hos Microsoft.

“Jeg hoppede med over i Microsoft og var i knap et år, men kunne ikke forene mig med at være funktionær. Jeg var ikke glad.  Da jeg var iværksætter, havde jeg en indlæringskurve, der nærmest var lodret – jeg lærte så meget hver dag. Hos Microsoft faldt indlæringskurven meget hurtigt og blev til sidst helt flad. Det var stærkt frustrerende for mig, for der trives jeg simpelthen ikke. Så det var ikke svært at tage beslutningen om at stoppe,” siger Preben Damgaard.

Preben Damgaard forlod Microsoft i 2003 og blev i princippet arbejdsløs. Det fik ham til at søge tilbage til iværksætteriet, selvom det nu er fra en lidt anden vinkel, end dengang han selv startede. Han sidder i dag primært i bestyrelser i virksomheder, han har investeret i. Han er blandt andet bestyrelsesformand for 7N, Proactive og Endo­mondo, i bestyrelsen for børsnoterede A&O Johansen og tidligere bestyrelsesmedlem i B&O, TDC og Rockwool. Samtidig er han medlem af Young Presidents’ Organization og advisor for Too Good To Go.

“Jeg fungerer bedst, når jeg kan se effekten af mit arbejde. Umiddelbart efter min indsats vil jeg gerne se virkningen af den, som eksempelvis i Too Good To Go, hvor jeg via mit netværk fandt den rigtige direktør, Mette Lykke. Derudover er jeg meget tættere på produkterne, teknologien, kunderne og selve markedet i modsætning til en stor virksomhed, hvor der er så mange lag, før man har det, jeg kalder ‘facetime’, hvor man sidder med en kunde eller med et produkt,” siger Preben Damgaard.

Mange års erfaring rigere

Ligesom Preben selv har fundet ud af, hvordan iværksætteriet i dag skal være en del af hans liv, så råder han også andre iværksættere til at tænke over, hvad de vil – både når det gælder det personlige og virksomheden.

“Af min historie kan man lære, at det at bygge en stor virksomhed tager mange år – det er et langt sejt træk, og der er meget usikkerhed i det. Iværksættere kan lære af mine erfaringer, at det er okay at lave strategiskift i stedet for at blive ved med at arbejde på noget, som ikke lykkes. ‘Fail fast and learn quick’ i stedet for at holde fast i noget, der måske ikke er den rigtige strategi eller tese,” siger Preben Damgaard.

Iværksættere i dag har flere muligheder for at komme hurtigt i gang med sin virksomhed, end dengang Preben Damgaard startede, men det betyder også, at det er et endnu blodigere marked, som mange vil være en del af, mener han. Han kan dog alligevel se nogle karaktertræk, der er fælles for iværksættere på tværs af generationerne. Man skal nemlig have en vis personlighed med i bagagen, hvis man vil være en succesfuld iværksætter, mener han.

“Du skal være stærk og have noget robusthed, der gør, at du ikke bliver slået ud af modgang. Samtidig skal du være god til mange forskellige discipliner. I dag er der så mange iværksættere, at du også skal være meget selvmotiverende, passioneret og kunne fortælle din mission, så højtuddannede folk bliver overbevist om at vælge netop dig som deres kommende arbejdsgiver,” siger Preben Damgaard.

Derudover opfordrer han folk til at hylde iværksætternes arbejde mere i fremtiden frem for blot at fokusere på de store exits, der smider gevinster af sig. Og for sit eget vedkommende, så kan han se sig selv lave det, han laver nu, langt ud i fremtiden.

“Jeg har været i IT-branchen i 34 år, og mit hjerte banker for det. Så længe der er nogen, der kan bruge mine færdigheder og mit netværk, så vil jeg lave investeringer. Jeg lærer lige så meget, som de kan lære af mig, fordi der er så meget ny teknologi og nye forretningsmodeller og værktøjer, så jeg kan se det fortsætte længe,” siger Preben Damgaard.

Artiklen bygger på viden fra bogen, “Fra Damgaard til Microsoft”.

Det er historien om firmaet Brdr. Damgaard Data, der startes er Erik og Preben Damgaard i 1984. De indgår et strategisk samarbejde med IBM i 1994, bliver skilt fra dem igen 4 år senere, går på børsen i 1999, fusionerer med Navision Software i 2000 for til sidst at blive købt for af Microsoft i 2002.

Bogen er skrevet af Hans Peter Bech.